La Etapa Preoperacional de Piaget: Desarrollo de la Cognición Infantil

En la psicología del desarrollo, pocas teorías han capturado el interés como las etapas del desarrollo cognitivo propuestas por Jean Piaget. Entre estas, la etapa preoperacional ocupa un lugar especial, representando un periodo de transición y descubrimiento sin igual en la vida de los niños. Si te has preguntado alguna vez ¿qué es la etapa preoperacional de Piaget? o ¿qué actividades realizan los niños en esta etapa?, lee este artículo hasta el final.

¿Qué Es la Etapa Preoperacional de Piaget?

La etapa preoperacional, que se extiende aproximadamente de los 2 a los 7 años de edad, es el segundo estadio en la teoría del desarrollo cognitivo propuesta por Piaget. Este periodo se caracteriza por un intenso desarrollo del pensamiento simbólico, la imaginación y el lenguaje, pero también está marcado por ciertas limitaciones en el pensamiento lógico de los niños.

Características Clave de la Etapa Preoperacional

La etapa preoperacional, definida por Jean Piaget, es un periodo crítico en el desarrollo cognitivo de los niños, caracterizado por una serie de avances y limitaciones en su forma de entender y relacionarse con el mundo. Durante esta fase, que abarca aproximadamente de los 2 a los 7 años, emergen capacidades fundamentales que reflejan la complejidad y riqueza del pensamiento infantil.

Pensamiento Simbólico

Uno de los logros más significativos de esta etapa es el desarrollo del pensamiento simbólico, la habilidad para utilizar símbolos o imágenes mentales para representar personas, objetos y eventos que no están físicamente presentes. Esta capacidad marca un salto cualitativo en la forma en que los niños entienden el mundo, permitiéndoles participar en juegos de simulación, usar el lenguaje para comunicar ideas complejas y resolver problemas de manera creativa.

Egocentrismo

El egocentrismo es quizás la característica más distintiva y estudiada de esta etapa. Se refiere a la tendencia de los niños a interpretar el mundo exclusivamente desde su propia perspectiva, sin reconocer que otras personas pueden tener puntos de vista diferentes. Este fenómeno se manifiesta en diferentes dimensiones:

  • Egocentrismo Físico: Los niños asumen que otros ven, oyen y sienten exactamente lo mismo que ellos. Piaget ilustró este concepto con la famosa tarea de las tres montañas, demostrando cómo los niños pequeños creen que un observador en una posición diferente ve la misma escena que ellos.
  • Egocentrismo Social: En el plano social, los niños en esta etapa aún no comprenden completamente las dinámicas de cooperación y pueden participar en juegos paralelos en lugar de juegos cooperativos.
  • Egocentrismo Lógico o Pensamiento Transductivo: Desde el punto de vista lógico, el razonamiento de los niños en la etapa preoperacional tiende a ser intuitivo y basado en conexiones directas entre eventos, sin una verdadera inferencia lógica.

 

Complejidades del Pensamiento Preoperatorio

Dentro de la etapa preoperacional, identificamos un abanico de comportamientos y habilidades cognitivas que reflejan tanto la complejidad como las limitaciones inherentes al pensamiento de los niños en este periodo. Estas incluyen la yuxtaposición, el sincretismo, la centración, el realismo nominal, la irreversibilidad, y su noción de causalidad, elementos que juntos tejen el rico tapiz del desarrollo cognitivo infantil.

Yuxtaposición o Incapacidad Sintética

Los niños en esta fase a menudo yuxtaponen ideas y objetos en sus representaciones mentales sin lograr una síntesis coherente. Utilizan afirmaciones fragmentarias e incoherentes que carecen de conexiones causales, temporales y lógicas. Esta incapacidad sintética se manifiesta también en la dificultad para agrupar objetos en clases generales, lo que limita su capacidad de clasificación.

Sincretismo

El sincretismo revela la inclinación de los niños a percibir el mundo a través de una visión global y esquemas subjetivos, buscando analogías entre objetos y sucesos sin un análisis previo. Por ejemplo, cuando se les pregunta sobre similitudes entre objetos como un lápiz, un bolígrafo y un rotulador, pueden responder que «son objetos», omitiendo características funcionales más específicas.

Centración

La centración implica una atención selectiva a un único aspecto de la realidad, descuidando otras dimensiones relevantes. Este fenómeno es evidente en tareas de conservación, donde los niños pueden juzgar la cantidad basándose en un único criterio visual, como la longitud, sin considerar otros aspectos.

Realismo Nominal

El realismo nominal refleja la creencia infantil en que los nombres de las cosas son inherentes a ellas mismas, un aspecto tangible de su ser. Así, un niño podría creer que el cambio de nombre de un objeto podría alterar su esencia.

Irreversibilidad

Esta característica señala la dificultad de los niños para entender que acciones pueden realizarse en sentido inverso, manteniendo su coherencia y resultado. La noción de reversibilidad, tanto por inversión como por reciprocidad, es ajena a ellos en esta etapa.

Noción de Causalidad

La comprensión causal en la etapa preoperacional está marcada por una serie de ideas específicas:

  • Finalismo: Los niños esperan que todos los eventos tengan un propósito o causa intencional.
  • Artificialismo: La creencia en que todos los fenómenos naturales son creados por humanos.
  • Animismo: La atribución de vida y conciencia a objetos inanimados.
  • Realismo: La confusión entre lo psicológico y lo físico, donde los pensamientos y sueños se perciben como tangibles.
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Niveles del Pensamiento Preoperatorio

La etapa preoperacional, según Jean Piaget y los teóricos de la Escuela de Ginebra, se divide en dos niveles distintos, cada uno marcando un avance significativo en el desarrollo cognitivo del niño. Estos niveles reflejan la evolución del pensamiento desde una fase inicial dominada por la adquisición del lenguaje hasta una fase posterior caracterizada por un crecimiento conceptual acelerado.

Primer Nivel: Pensamiento Simbólico o Preconceptual (de 2 a 4 años)

El primer nivel del pensamiento preoperatorio es el pensamiento simbólico o preconceptual, que ocurre aproximadamente entre los 2 y los 4 años de edad. Este período está fuertemente influenciado por la rápida adquisición del lenguaje y su integración en la acción. Con el surgimiento de la función simbólica, los niños empiezan a utilizar el pensamiento preoperatorio, caracterizado por ser preconceptual y emplear el razonamiento transductivo.

Piaget introduce el concepto de preconcepto para describir los conceptos primitivos formados por los niños, que aún no alcanzan el nivel de generalidad y abstracción de los conceptos plenamente desarrollados. Estos preconceptos están profundamente enraizados en los esquemas de acción del niño y surgen de la asociación entre los signos lingüísticos iniciales y los objetos del mundo real. Sin embargo, debido a que los niños en esta fase aún no son capaces de clasificar de manera abstracta y no distinguen entre «todos» y «algunos», les resulta difícil diferenciar entre individuos y clases. Por ejemplo, un niño puede no distinguir entre su perro (un individuo) y el concepto general de perros (una clase). A pesar de estas limitaciones, Piaget señala que los preconceptos ya poseen una estructura simbólica, permitiendo al niño formar un prototipo mental que facilita la evocación de múltiples objetos relacionados.

Segundo Nivel: Pensamiento Intuitivo (de 4 a 6 años)

El segundo nivel, conocido como pensamiento intuitivo, se desarrolla entre los 4 y 6 años de edad y marca un período de crecimiento conceptual significativo. En esta etapa, los niños comienzan a moverse más allá de los preconceptos hacia una comprensión más profunda y matizada del mundo que les rodea. Aunque siguen siendo menos egocéntricos, su comprensión de los objetos está primordialmente basada en la característica perceptual más destacada. Los niños se guían por las apariencias inmediatas de las cosas, en lugar de por procesos lógicos o abstractos.

Este nivel de pensamiento intuitivo representa una transición crucial desde un enfoque centrado en lo concreto y perceptual hacia una capacidad emergente para el razonamiento lógico, que se desarrollará más plenamente en la siguiente etapa del desarrollo cognitivo, la etapa de las operaciones concretas. Durante el pensamiento intuitivo, los niños comienzan a explorar y a cuestionar activamente el mundo que les rodea, aunque todavía se apoyan en la percepción directa y en intuiciones inmediatas más que en la deducción lógica.

Estos niveles del pensamiento preoperatorio subrayan la importancia del lenguaje y la simbolización en el desarrollo cognitivo temprano y destacan cómo los niños progresan desde una comprensión basada en lo concreto y perceptual hacia formas de pensamiento más abstractas y lógicas.

Conclusión

La etapa preoperacional, lejos de ser un periodo de limitaciones cognitivas, es una etapa vibrante de desarrollo donde la creatividad, la imaginación y el pensamiento simbólico florecen. Comprender esta etapa no solo enriquece nuestra apreciación del crecimiento infantil sino que también nos guía en la provisión de un ambiente de apoyo que nutre el potencial completo de los niños.

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Referencias Bibliográficas:
  • Piaget, J. (1952). The Origins of Intelligence in Children. New York: International Universities Press.
  • Siegler, R.S. (1996). Emerging Minds: The Process of Change in Children’s Thinking. New York: Oxford University Press.
  • Vygotsky, L.S. (1978). Mind in Society: The Development of Higher Psychological Processes. Cambridge, MA: Harvard University Press.
  • Berk, L.E. (2013). Child Development. Boston, MA: Pearson Education.

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